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氣候變遷真要命 北極冰封病毒恐掀新疫情

  • 時間:2023-01-16 18:00
  • 新聞引據:採訪、法新社、Impakter
  • 撰稿編輯:吳寧康
氣候變遷真要命 北極冰封病毒恐掀新疫情
加拿大研究團隊警告,氣候暖化可能使得北極冰層中的病毒接觸到新環境和新宿主,增加「病毒溢出」的風險。圖為北極冰層。(圖:Pixabay)

一場COVID-19(2019年冠狀病毒疾病)大流行,徹底改變人類的生活,不幸的是,這恐怕不會是這類潛藏災難的最後一次。如今科學家正在關注下一個病毒的「熱點」,而一個加拿大研究團隊最近警告,氣候暖化可能讓北極冰層中的病毒接觸到新環境和新宿主,增加「病毒溢出」的風險。

病毒新的爆點

一場COVID-19帶來了全球浩劫,也讓人們更加關注未來可能爆發新病毒危機的熱點。一個加拿大團隊在針對取自北極黑曾湖(Lake Hazen)的樣本進行檢測後警告,氣候變遷帶來的暖化作用,恐將提高北極冰層中「病毒溢出」的風險。

研究團隊對樣本進行RNA(核糖核酸)與DNA(去氧核糖核酸)的序列分析,去辨識已知病毒,並透過演算法評估這些病毒感染動、植物和真菌宿主的可能性。結果發現,距離大規模融冰雪水所在地越近,病毒溢出的風險越高,但科學家也強調這不代表就會爆發疫情。

這項發表在國際期刊「皇家學會報告生物科學版」(Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences)的研究說,雖然爆發戲劇性事件的可能性很低,但如果新的潛在宿主遷入過去不宜居住的地區,那麼氣候持續暖化就可能增高風險。這是因為冰川融化後流入湖中,湖水的水量和沉積物增加,可能把通常不會相遇的宿主與病毒聚集在一起。

病毒溢出風險

根據Impakter報導,細菌和病毒能在非常寒冷的環境存活數百萬年,全球暖化增加了它們重見天日、並影響到週遭人類與動植物的可能性。因此,北極圈和南極圈都可能成為對全球安全下一個威脅的發源地,攻擊人類的集體健康與福祉。

以北極圈來說,這片一望無際的土地約有1萬英里,加上北極圈以北的額外區域約佔地表4%。其中苔原(tundra)是大多數人與動植物族群分佈的地方,也是永凍土(Permafrost)的所在。根據維基百科,永凍土是指溫度在攝氏零度或更低、而且至少連續凍結2年的岩土層。

然而,正如同極地冰川消融一樣,永凍土融化也是地球氣候變遷的傷痕,不但造成土壤流失,使得俄羅斯北部和青藏高原的部份地面毀容,也釋出龐大的溫室氣體─甲烷和二氧化碳,加劇暖化問題並導致更多灌木入侵苔原,取代了馴鹿賴以為生的地衣和其他植物。

正因為氣候變遷對北極圈的生態影響如此巨大,因此科學家早就關注新疾病出現的威脅。位於西伯利亞北部極寒的亞馬爾半島(Yamal peninsula),在2016年夏天就曾因為氣候異常溫暖導致部份永凍土融化,讓深藏土地逾一世紀的炭疽病毒重見天日,造成超過2千頭馴鹿死亡、以及數十人染病。

永遠凍土消融

炭疽桿菌的芽孢生命力極強,能在冰凍的人體和動物屍體休眠百年,等待融冰釋出時機,加上游牧民族習慣將死者埋葬在河岸附近,但因為凍土堅硬難以挖深,往往只把屍體埋在淺層地區。凍土融化也導致河岸侵蝕嚴重,加速細菌外洩,並進入地下水源,最終回到人類的食物鏈。

國際期刊「科學」(Science)報導,位於最北端的高北極(High Arctic)是世界上最容易受到氣候變遷影響的地區之一,過去數十年來,已有三分之一的北冰洋(Arctic Ocean)冬季冰雪消失殆盡。一旦氣候變遷把潛在的病毒媒介和宿主物種向北轉移,高北極地區可能淪為新興流行病的沃土。

部份原因是隨著氣候暖化,北極微生物圈的新陳代謝活動也發生變化,影響到許多生態系統,像是新病原體的出現。在此同時,人類活動破壞了自然棲息地,迫使動物和人類生活在越來越彼此靠近的地方,也升高了傳染風險。

其實氣候變遷升高病毒爆發風險並不限於北極或南極,隨著地球持續暖化,研究人員預測,野生動物將被迫遷移棲息地,可能不得不朝向人口眾多地區接近,這將大大增加病毒向人類傳播的風險,進而可能導致下一次新的病毒大流行。

新流行病沃土

美國國家科學基金會(NSF)專家謝納(Sam Scheiner)表示,從COVID-19疫情、以及之前的嚴重急性呼吸道症候群(SARS)、伊波拉(Ebola)和茲卡病毒(Zika)的傳播,顯示出病毒從動物傳染到人類身上會如何產生的巨大影響。而全球暖化導致的動物行為與互動,就可能增加病毒在物種之間傳染的數量。

此外,氣候影響也削弱人類因應某些病原體的能力,像是乾旱可能導致衛生條件不佳,造成痢疾、傷寒、發燒等疾病。而全球暖化和降雨模式的改變,也在擴大蚊蟲、蜱蟲和跳蚤等傳播媒介的活動範圍,導致瘧疾、萊姆病(Lyme disease)、西尼羅病毒(West Nile)和其他疾病擴散。

夏威夷大學(University of Hawaii)地理學家莫拉(Camilo Mora)就表示,氣候變遷讓人類更容易接觸到可能造成傷害的病原體,「但令人震驚的是,我們並沒有更認真看待此事」。

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